El caos por ébola: resumen de un Agosto febril.

Virus Alert (from The Health Site)

El virus ébola, protagonista del Agosto africano.

Durante este mes de Agosto he estado descansando en mi querido pueblo de verano, Roda de Berà (Tarragona), pero bien atento a todas las noticias sobre virus y epidemias que circulaban en el mundo. Si otros años las noticias nos hablaban de una gripe porcina o de un coronavirus asiático, este año ha sido el virus ébola el protagonista de nuestras sobremesas, ya fuera por su alto índice de mortalidad, por la inexistencia de cura o vacuna o por la repercusión que podría tener en los países desarrollados, ya que en los países en vía de desarrollo ya llevaba varios cientos de vidas cobradas.

En la que se ha convertido en mi entrada más visitada del blog, “El mal hecho virus“, contaba qué era el virus ébola, cuál era su composición, los síntomas de la enfermedad que causa y su modo de transmisión, e hice una pequeña descripción del brote que surgió en marzo de este mismo año, que para entonces contaba con unas 110 víctimas, menos de la décima parte de lo que lleva ahora, 5 meses más tarde.

Report ebola outbreaks by country 20Aug

 

La lenta expansión del virus ébola por África occidental.

El virus ébola no se caracteriza por tener una expansión rápida, pues a diferencia que otros virus epidémicos, no se transmite por el aire entre humanos, aunque sí puede hacerlo entre algunos animales reservorios. Esto explica que se requiera un contacto directo con el infectado o sus fluidos corporales para que haya una mínima posibilidad de contagiarse. ¿Cuáles son las causas que motivan la expansión del virus en el continente africano pues? Yo diría:

La falta de información: se desconoce en muchos casos qué es un virus, cómo se transmite, qué medidas se tienen que tomar para evitarlo, etc.

Las pésimas condiciones sanitarias e higiénicas: algo tan sencillo como lavarnos las manos o consumir alimentos frescos y en buen estado nos previene de la mayoría de infecciones víricas y bacterianas a las que estamos expuestos a diario, pero en algunos países ambas acciones están sujetas a la extrema pobreza que sufren sus habitantes.

Creencias y tradiciones tribales: algunos rituales funerarios en los que tocan al difunto pueden ser causa directa de contagio, pues es justo en ese momento cuando el virus es más contagioso. Otras tribus tienen por costumbre consumir carne de murciélago, que son animales reservorios del virus, capaces de infectarse y transmitirlo, pero sin tener síntomas aparentes de la enfermedad que causa en humanos.

Falta de concienciación a nivel mundial: aunque el ébola sea un virus altamente mortal (no es el agente infeccioso que más muertes causa, siendo superado por parásitos como la malaria y bacterias como la causante de la tuberculosis), conviene no pasar por alto su alto índice de mortalidad (60-90% según la cepa) y la ausencia de vacuna y tratamiento. Conviene también que las grandes potencias mundiales envíen más recursos humanitarios y sanitarios a las zonas afectadas para controlar el foco y garantizar unas condiciones mínimas para hacer posible la recuperación de personas infectadas con el virus.

Ocultación de los infectados: como lo fue el VIH en su día, el ébola en muchas poblaciones de África se ha estigmatizado hasta el punto de ocultar la enfermedad para evitar ser repudiado por otras personas. Esto impide conocer el número exacto de infectados y facilita el contagio entre personas una vez se dan los síntomas.

 

La llegada a los países desarrollados, ¿un daño colateral o un riesgo innecesario?

Con el virus ébola, al igual que con muchas otras enfermedades endémicas en ciertos puntos del globo terrestre, se toman (o deberían tomarse) unas ciertas medidas de contención para prevenir su expansión más allá de las zonas afectadas. En este aspecto las decisiones que se puedan tomar no son universales ni acaban por tener una base 100% científica. En determinados casos, el cierre de fronteras se efectúa en más o menos tiempo, al igual que el impedimento de dejar salir a cualquier infectado.

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Por las características del virus ébola y por su mecanismo de infección, se le ha catalogado como agente infeccioso de nivel 4 de bioseguridad, para ser tratado bajo condiciones de un laboratorio de bioseguridad de nivel 4 (BSL-4), como bien expliqué en mi entrada de abril. Por ahora, España cuenta con dos laboratorios de nivel 4 para uso veterinario, con lo cual a lo máximo que se puede aspirar es a usar un laboratorio de nivel 3 adaptado para la investigación del virus ébola .Los Estados Unidos, por otra parte, cuentan con una decena de laboratorios de nivel 4, aunque tienen instalaciones para posibles cuarentenas.

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Pero todo son conjeturas y posibilidades y prevenciones hasta que es un español el que se infecta con el virus ébola y saltan las alarmas. En nuestro caso fue el hermano Miguel Pajares, misionero de 75 años que residía desde hace 8 años en Liberia, aunque llevaba cuatro décadas de su vida dedicadas al servicio de los más necesitados. La noticia de su enfermedad conmovió a la comunidad religiosa y misionera, y por unos días, a toda España en el momento en el que los informativos abrían con noticias sobre el ébola, sobre su contención, los trajes, las medidas de seguridad, etc. El día 5 de Agosto, cuando el virus estaba expandiéndose por Liberia, Sierra Leona y Guinea Conakry, se comunicó que el hermano Pajares estaba infectado con el virus. Días antes se infectaron un médico y una enfermera estadounidenses (Kent Brantly y Nancy Writebol), que fueron trasladados a las instalaciones del CDC (Centre for Disease Control) de Atlanta, Georgia, para su tratamiento con el fármaco experimental ZMapp, del cual hablaré más adelante. Pajares fue trasladado a España el día 6 de Agosto, y también fue tratado con el fármaco ZMapp.

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Desde entonces quedó abierto el gran debate, que llenaba tertulias de gente con poco conocimiento científico y con esa característica tan nuestra de opinar de todo y saber de nada. Las opiniones acababan siempre en lo político, pensando rara vez en la repercusión sanitaria y social que podría tener una posible expansión a raíz del traslado de Pajares. Si me pedís mi opinión:

– El traslado se efectuó con demasiada rapidez ya que, aunque fuera con todas las medidas de seguridad, en mi opinión, con agentes de nivel 4 nunca se está lo suficientemente preparado.

– Las precauciones en el Hospital Carlos III fueron dudosas, ya que hubo fuentes que afirmaban rotundamente que todo estaba en orden, pero otras fuentes internas (enfermeras) negaban que se tomaran todas las precauciones, que estaban poco preparadas (apenas una charla de hora y media), y algunos expertos en Virología (como la Dra. Amelia Nieto, del CNB-CSIC) se inclinaban por remarcar la extremada celeridad con la que se preparó el traslado, y la recomendación de tratar al paciente in situ en vez de poner en riesgo a una población hasta entonces libre de ébola.

– Aunque el riesgo de infectarse a raíz del traslado de Pajares era “casi cero, o ínfimo”, en mi opinión, el riesgo está ahí. Si no hay traslado el riesgo es cero. Y punto.

 

ZMapp: El fármaco experimental en boca de todos.

El virus ébola no está clasificado como agente infeccioso de nivel 4 porque sí, sino que una de las razones es la falta de tratamiento y vacuna para la enfermedad que causa. Esto es en parte porque la búsqueda de una vacuna eficaz, al igual que con cualquier medicamento regulado (homeopatías aparte), se requiere un período que oscila entre los 10 y 15 años (o más), y una inversión que puede alcanzar los cientos de millones de euros, para conseguir que salga al mercado. En este enlace del diario Público podéis verlo bien explicado, y debajo os dejo una imagen bien maja sobre el proceso.

desarrollo de medicamentos

Según esto, ¿qué factores limitan el hallazgo de una cura o vacuna?

La escasa demanda: la enfermedad que causa el virus ébola apenas llega a afectar al suficiente número de personas como para que se considere una demanda de la sociedad. No olvidemos que la sanidad (mal que pese) es un negocio. Pero no es una mano negra tampoco, hay miles de organizaciones y fundaciones altruistas y voluntarias que invierten mucho para que llegue a unos pocos. Aún así, no es lo mismo investigar para una enfermedad que causa miles de muertes al año que para una que causa cientos de miles o millones, como la malaria o la gripe estacional.

La situación geográfica: ésta nos marca con fuego al nacer, pues está muy claro que dime de dónde eres y te diré cuánto vivirás (esto me lo he inventado yo, pero es ciertísimo). De hecho, en una entrevista de Ángela Bernardo al Dr. Luis M. Mateos, éste afirmó que si el brote de ébola se hubiese dado en EEUU, no duraría mucho la epidemia.

Los ensayos clínicos: el fármaco experimental ZMapp, el más avanzado por ahora, se encuentra ya probado en ratones y primates no humanos, pero aún quedan las fases de ensayos clínicos en humanos, para lo cual se necesita inversión, voluntarios sanos y voluntarios enfermos, y en una cantidad que supera la de infectados reales, de forma que esto dificulta la aplicación de la teoría sobre los ensayos clínicos para desarrollar el fármaco.

El diseño del fármaco experimental ZMapp fue fabricado por Mapp Biopharmaceutical, Inc. con la colaboración de LeafBio, Defyrus, Inc. , el gobierno de EEUU y la Agencia de Salud Pública de Canadá. Se elaboró a partir de tres anticuerpos monoclonales sintetizados en plantas transgénicas de tabaco (Nicotiana benthamiana). En la imagen podéis apreciarlo mejor.

ZMapp design (microbio)

Este fármaco, que aún está pendiente por testar en humanos, generó controversia en cuanto se puso en conocimiento del mundo, pues se iban a tratar a los dos americanos infectados con ébola y posteriormente también al hermano Pajares, siendo efectivo en el primer caso e inefectivo en el segundo, lo que conllevó finalmente a la muerte del misionero. El debate sobre si su uso debía también aplicarse sobre enfermos in situ volvió a llenar sobremesas en España y en otros países, sobre todo por parte de los residentes y voluntarios en los países afectados. ¿Debía aplicarse el ZMapp en los países afectados una vez que se vio que funcionó en los dos infectados americanos? En mi opinión no, ya que los resultados no deben extrapolarse sin antes haber pasado las fases experimentales en humanos. De hecho, ha funcionado con los americanos, pero ha fracasado con el hermano Pajares y también con otro sanitario colaborador en uno de los países afectados.

A parte del ZMapp, poco después de conocerse el fallecimiento del hermano Pajares, Canadá hizo un comunicado en el cual ponía a disposición de la OMS una vacuna experimental para frenar la expansión del virus ébola, tampoco testada en humanos. Esta vacuna está elaborada a partir de un virus recombinante, el virus de la estomatitis vesicular, que expresa proteínas del virus ébola, de forma que estimula el sistema inmune contra esas proteína, y ha sido previamente testada en animales.

 

Casos sospechosos y traslados.

Desde el momento en que la OMS declaró el brote de la cepa Zaire del virus ébola como una emergencia de salud pública internacional, empezaron a oírse posibles casos de contagio. En nuestro país en concreto, hubieron sospechas en Alicante, Euskadi, Barcelona y Zaragoza, dando negativo todos ellos.

¿Qué ocurre con estos casos? ¿Cómo deben tratarse? El temor ante lo desconocido, y más cuando se trata de virus, nos hace pensar y decir barbaridades. Al ser el ébola prácticamente desconocido por la mayoría de la gente fuera del ámbito científico-sanitario y al no tener ni vacuna ni cura, esto hace que una simple fiebre de un visitante de una zona afectada se convierta en posible caso de ébola y que salten las alarmas en la sociedad. El ébola no es ni tan contagioso ni tan peligroso como otras epidemias virales que ha sufrido nuestro planeta, pero aún así hay que extremar las precauciones.

Por otro lado, el traslado de pacientes a sus países de origen, como antes he mencionado, da bastante que hablar. En casos como los de EEUU y, más recientemente, Reino Unido, cuya sanidad cuenta con muy buenos especialistas en la materia, el traslado seguro y eficaz tienen sentido. Evidentemente, no sólo eso cuenta, también entran en juego la ética, la política y la moral. Más que una sentencia a favor o en contra, es un tema que genera debate y más debate.

 

La experimentación con animales en virología.

Un tema polémico donde los haya, con muchos a favor y otros tanto en contra. ¿Deben usarse animales para la experimentación? ¿Dónde están los límites de la ética en este asunto? Sabed que esto da para una asignatura entera de máster, sobre todo por la cantidad de regulación y normativa que hay al respecto. Son muchos los animales que se usan en la experimentación antes de usar sujetos humanos, y la elección del animal depende del experimento que quiera hacerse (ver abajo).

Experimentación animal

En la investigación en ciencias biomédicas, se suelen usar dos especies animales, el ratón y un primate no humano, el primero por su rápido crecimiento y reproducción, por su coste y mantenimiento y por la ética, según el Dr. Ricardo Martínez, del CSIC. El segundo por su gran proximidad a la especie humana (más de un 98% de genes), aunque su uso está más restringido por su elevado coste de mantenimiento y su lenta tasa de reproducción.

Con todo esto, ¿son necesarios ambos modelos? Sí. Durante la historia ha habido muchos episodios en los que los humanos han sido sujetos de experimentación y, aunque gracias a ellos se hicieron grandes hallazgos, fueron tiempos éticamente horribles y gracias al progreso y al sentido común ya no son prácticas habituales en nuestro tiempo. La especie humana, como cualquier otra especie animal, trata de sobrevivir a costa de las demás especies. Es por ello que la mayoría de nosotros nos alimentamos a partir de otros animales y también los usamos para experimentar productos, medicamentos que luego pueden sernos útiles para la supervivencia. ¿Sería posible usar un fármaco en humanos sin antes testarlo en animales? Quizás sería posible, pero, tal y como afirma el Dr. Ignacio López-Goñi, no sería segura.

 

El ébola no es una gripe.

Para acabar la que ha sido mi entrada más larga y más elaborada hasta la fecha, quiero remarcar en todo lector que cada virus es un mundo, que no hay dos virus idénticos, que hasta dos partículas de virus en tu interior son genéticamente distintas, siempre hay una mínima diferencia. Esto explicaría que lo que puede funcionarle a un paciente no le funcione al otro, o que una vacuna proteja o no. En todo este cacao de virus, vacunas y fármacos, el sistema inmunológico del paciente también cuenta mucho, y el hecho de que los sanitarios americanos fueran más jóvenes que Miguel Pajares (quien ya había sufrido cardiopatías) dice mucho más de cuán efectivo fue el ZMapp.

Como dos virus son distintos, dos epidemias también lo son. La epidemia de ébola Zaire que hubo hace unos años fue mucho más letal, llegando hasta el 88% de muertes, pero en números absolutos, de momento la actual se lleva la palma. En la comparativa que tenéis más arriba podréis ponerle nombres y números al asunto. Con esto quiero decir que virus como la gripe, que a primera vista no son “nada” comparado con el ébola, pueden resultar más mortíferos, sobre todo teniendo en cuenta que en la sanidad, las condiciones y el país en el que te ha tocado vivir dicen mucho. La noticia de este enlace de AlJazeera pone de manifiesto que siempre hay algún tarado que suelta que el ébola es como otra gripe más y que tiene vacunas o fármacos para ella.

ebolavirus_infographic

Finalmente, os dejo un enlace del CDC en el cuál podéis consultar dudas sobre vacunas y tratamientos contra el ébola, explicados de forma sencilla y fácil. Para estos casos, y para todo lo que se le parezca, es muy recomendable informarse bien antes de dar una opinión que pueda generar alarma social, pues la sanidad es responsabilidad de todos, al fin y al cabo.

Pues esto ha sido todo. Espero que no se os haya hecho muy pesado, he intentado explicarlo de forma fácil y sencillo y agrupar todas las noticias que han generado más o menos impacto estas últimas semanas. Para mí ha sido muy intenso, pues he estado buscando bastante aunque estaba de vacaciones (que empiezan a ser permanentes… hasta que dé mi próximo paso). En unos días, más.

* Os recomiendo mirar esta charla (un cuarto de hora) entre el Profesor Vincent Racaniello (Universidad de Columbia, NY) y el Dr. Tom Solomon (Universidad de Liverpool) sobre el brote de virus ébola cepa Zaire en África occidental.

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7 comentarios en “El caos por ébola: resumen de un Agosto febril.

  1. Hablando de experimentación en animales, mas que de el tema en si. A mi personalmente me parece bastante poco ética, aunque reconozco su necesidad. ¿Por que no crear, mediante ingeniería genética (cuando nos sea posible hacerlo), modelos animales sin cebero, (y por ende sin capacidad de sufrir) y utlizarlos en experimentos? Sería mejor que utiilizar animales con plena capacidad de sufrimiento como hacemos ahora.

    • Por ahora no es posible (si no tienen cerebro, no hay vida posible), pero estoy convencido que el dia en que se pueda dejar de investigar con animales, se hará. La legislación y la bioética tienen unos controles muy estrictos que minimizan al máximo el sufrimiento de los animales de experimentación. Yo siempre he dicho que seria incapaz de manipular animales porque me da mucha pena, pero sé que es necesario para mantener nuestro bienestar sanitario en cuanto al desarrollo de nuevos fármacos. Aun así, espero con ganas el día en que no sea necesario, ese día todos saldremos ganando, nosotros y los animales. Gracias por comentar!

    • Porque seguramente me habré equivocado, ya que yo no soy ningun experto y diria que entendí mal mis fuentes al escribirlo. En todo caso el ebola no esta claro que sea sintomatico en perros y no puedo decirte si hubiera sido buena idea aislarlo en un P3. Siento no darte mas informacion pero ahora no estoy en casa. Luego le doy mas vueltas y te doy mas explicaciones 😉

      Gracias por comentar Xavi!

  2. Pingback: Plan B | Investigar en tiempos revueltos

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